Живые, хотя и неподвижные

В известном смысле наши неподвижные собратья-растения до недавнего времени были как бы лишены прав. За ними не признавали ни чувствительности, ни нервов, ни гормональной деятельности... Сейчас все больше ученых обращают взгляд к этим молчаливым и неподвижным обитателям нашей планеты, так как оказывается, что не так уж они неподвижны, не так уж бесчувственны. О некоторых представителях растительного мира расскажет эта подборка.

Растения предсказывают извержения вулканов

Растительность на склонах вулканов и ее изменения могут предупреждать о предстоящем извержении. Эту гипотезу выдвинул французский биолог Клод Састр из Музея истории естествознания в Париже. Ученый наблюдал один вулкан на Гваделупе, владении Франции в Вест-Индии, и установил, что флора на склонах вулкана замечательно точно изменяется на тех местах, где позже возникнут трещины и откуда польются потоки шлама или лавы.

Внезапное увядание и засыхание растений на таких склонах, как правило, вызывается выходящими на поверхность в этих местах из так называемых «дымных щелей» токсическими газами, которые предшествуют извержению вулканов. По фотографиям с воздуха эти процессы сравнительно легко установить и вовремя принять соответствующие меры предосторожности для населения в опасных районах. Но предпосылкой для таких прогнозов должно быть точное знание местной флоры. Тем более, что вулканы обладают способностью иметь на своих склонах уникальную растительность. Это преимущественно такие растения, которые приспосабливаются к враждебной среде — атмосфере, обогащенной сернистыми газами, и кислым почвам. Например, ученые из университета в городе Катания на Сицилии обнаружили на склонах вулкана Этна совершенyо необычную для этого района Средиземноморья растительность.

Бактерии — это вкусно!

Известно, что растения получают необходимую им энергию с помощью сложного механизма фотосинтеза- Однако исследования канадских ученых показывают, что некоторые представители растительного царства получают немалую часть энергии, иногда до пятидесяти процентов, поедая бактерии.

В экспериментах использовали бактерии, меченные радиоактивным изотопом водорода — тритием. Оказалось, что исследуемые водоросли не отказываются от предложенной им «пищи». Подсчеты показали, что каждая клетка поглощает в среднем три бактерии за пять минут. Таким образом, ее дневной раиной составляет 30 процентов собственной массы. В некоторых озерах водоросли уничтожают больше бактерий, чем другие, сожительствующие с ними организмы. Вероятно, это одни из механизмов, с чьей помощью природа контролирует численность микроорганизмов в водных бассейнах.

Выживут ли виргинские березы?

В американском штате Виргиния произрастают редчайшие деревья — виргинские круглолистные березы. К сожалению, их осталось всего двенадцать. Этот вид первым среди деревьев был занесен в список растений, находящихся в стране под угрозой исчезновения.

На участке частного владения в Шугар Гров, штат Виргиния, попробовали вырастить тридцать виргинских берез. Недавно двадцать пять из них уничтожены хулиганами. Почти полностью пропал труд ученых, пытавшихся вырастить деревца по специально разработанной программе естественной регенерации, в процессе освоения которой были выяснены все конкурирующие древесные и кустарниковые растения и приняты соответствующие меры для свободного развития молодых берез.

Варварское уничтожение саженцев указывает на необходимость более серьезного подхода к решению проблемы защиты растений, над которыми нависла угроза навсегда исчезнуть с лица Земли.

Корни по заказу

Как растут корни растений и что способствует их росту? Вопрос этот давно интересует ученых, потому что ответ на него дает возможность культивировать растения с мошной корневой системой, что особенно важно в засушливых районах. Генетикам и биохимикам из ГДР и ЧССР, кажется, удалось разгадать эту загадку. Они обнаружили гормон, который регулирует рост и развитие корней. Это аминокислота, открытая японскими химиками еще в 1971 году и названная ими никотинамином. Но тогда ее значение не было известно. Ученые из ФРГ нашли этот гормон довольно случайно. Они экспериментировали с мутантами помидоров, страдающих нехваткой железа, н обнаружили, что вещество, нормализующее эти мутанты,— как раз никотинамин. Сначала исследователи предположили, что гормон лишь регулирует поглощение железа и ионов других тяжелых металлов. Но, как оказалось, преодоление недостатка железа было всегда связано с усиленным ростом корневой системы. В дальнейших опытах эта связь подтвердилась. Во многих видах растений был найден никотинамин в количествах, соответствующих так называемым фитогормонам. Хотя механизм действия и биосинтез этого нового растительного гормона пока ещё не известны, но результаты исследования позволяют надеяться, что в недалеком будущем можно будет с его помощью повышать их урожайность.

Самое старое

Оказывается, самое старое из ныне живущих растений — креозотовый кустарник, которому, согласно проведенному учеными углеродному анализу, почти двенадцать тысяч лет.

Таким образом, это растение оказалось старее калифорнийской сосны, которая до этого считалась самым старым растением на Земле. Креозотовый кустарник найден в пустыне на юге Калифорнии на крошечном, восемь на двенадцать метров, участке, который объявлен заповедным.

Водоросли и плодородие

Синезеленые водоросли, крошечные обитающие в воде растения, которые относятся к самым примитивным живым существам, к концу века на одну треть будут удовлетворять потребность нашей планеты в удобрениях. Таков прогноз американской биотехнической фирмы «Сайенотекс», которая сейчас продает эти организмы как более дешевую и эффективную альтернативу искусственным удобрениям.

Водоросли поглощают азот, присутствующий в неограниченных количествах в воздухе, и включают его в сложные белковые соединения, которые составляют часть органического материала их клеток. Когда клетки отмирают, они освобождают ненужные продукты, и азотные соединения выделяются в окружающую воду или почву. «Сайенотекс» разработала новый способ культивирования синезеленых водорослей в больших количествах. Распространенные затем по поверхности земли, они начинают расти и размножаться.